¿Vida Extraterrestre en Encelado?

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¿Vida Extraterrestre en Encelado?

El anuncio de la nasa este jueves nos da mayores esperanzas para por fin poder decir “no estamos solos en el universo” –bueno ya suponemos que no estamos solos… pero si somos vecinos muuuy lejanos- el anuncio se basa en observaciones obtenidas por las misiones veteranas de la nasa; las dos ya casi están por jubilarse,  hablamos de la sonda Cassini y mi amado telescopio espacial Hubble de la nasa, estos dos hermosos aparatos han estado observando un satélite natural de Saturno, hablamos de Encelado- un objeto helado y bonito -porque es azul y blanco-.




Las sondas han recolectado datos sobre unas eyecciones de materia que provienen del centro de esta luna helada, aunque la sonda Cassini no fue diseñada para encontrar rastros de vida, los científicos encargados se la han ingeniado para que detecte ciertos compuestos, La medición se realizó utilizando el instrumento de Ion y Neutral Mass Spectrometer (INMS) de Cassini, que inhala gases para determinar su composición. – INMS fue diseñado para probar la atmósfera superior de la luna de Saturno Titán.-

 

En 2005 la sonda descubrió una enorme columna que salía de la corteza del helado objeto, esto hiso que los científicos aplicara su ingenio e hicieron pasar a la sonda justo por encima de las plumas de agua y vapor, gracias a este atrevido movimiento, fueron capaces de detectar hidrogeno y agua en su mayoría

Posteriormente el telescopio espacial de la Nasa el Hubble en 2014  giro sus lentes y detectores para examinar con el espectrógrafo de imágenes del telescopio (STIS) para detectar las plumas en luz ultravioleta. Durante todos estos años los encargados de ambas misiones han estado observando la actividad de esta luna de Saturno.

“Este es lo más cercano que hemos llegado, hasta ahora, a la identificación de un lugar con algunos de los ingredientes necesarios para un entorno habitable”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la NASA Science Mission Directorate en la Sede en Washington. “Estos resultados demuestran la naturaleza interconectada de las misiones científicas de la NASA que nos están acercando a responder si realmente estamos solos o no”.

Las siguientes revelaciones de los datos obtenidos desde 2005 indican que existe un mar con actividad hidrotérmica en el fondo y todo un coctel sustancias químicas necesarias para la vida en estos chorros de materia, como el hidrogeno, que podrían usar algunas bacterias como fuente de energía (comida) en combinación con dióxido de carbono disuelto en el agua (también detectado).

Esta reacción química, conocida como “metanogénesis” -porque produce metano como un subproducto-, está en la raíz del árbol de la vida en la Tierra, e incluso podría haber sido crítica para el origen de la vida en nuestro planeta.

 

La vida tal como la conocemos requiere tres ingredientes primarios: agua líquida; Una fuente de energía para el metabolismo; Y los ingredientes químicos correctos, principalmente carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, fósforo y azufre. Con este hallazgo, Cassini ha demostrado que Enceladus – una pequeña luna helada a un billón de millas más lejos del sol que la Tierra – tiene casi todos estos ingredientes para la habitabilidad. Cassini aún no ha demostrado que el fósforo y el azufre están presentes en el océano, pero los científicos sospechan que lo son, ya que se cree que el núcleo rocoso de Encelado es químicamente similar a los meteoritos que contienen los dos elementos.

 

“La confirmación de que la energía química para la vida existe dentro del océano de una pequeña luna de Saturno es un hito importante en nuestra búsqueda de mundos habitables más allá de la Tierra”, dijo Linda Spilker, investigadora del proyecto Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California.

 

La nave espacial Cassini detectó el hidrógeno en el penacho de gas y material gélido pulverizado de Encelado durante su último y más profundo buceo a través de la pluma el 28 de octubre de 2015. Cassini también tomó muestras de la composición de la pluma durante los vuelos anteriores en la misión. De estas observaciones los científicos han determinado que casi el 98 por ciento del gas en la pluma es agua, aproximadamente 1 por ciento es hidrógeno y el resto es una mezcla de otras moléculas incluyendo dióxido de carbono, metano y amoníaco.

 

“Aunque no podemos detectar la vida, hemos encontrado que hay una fuente de alimento para ello, sería como una tienda de dulces para los microbios”, dijo Hunter Waite, autor principal del estudio de Cassini.

Las observaciones conjuntas han demostrado que los eventos han sido en las mismas regiones del polo sur de esta luna de Saturno, Encelado, igual que su compañera Europa, que también tiene anomalías térmicas que podrían estar relacionadas con estos penachos de materia y nos podrían ser de gran ayuda para estar al pendiente de estas regiones, además estas zonas contiene grietas, que evidencian actividad interior de ambos objetos.

“Las plumas de Encelado están asociadas con regiones más calientes, así que después de que Hubble representara esta nueva pluma en Europa, examinamos esa ubicación en el mapa térmico de Galileo. Descubrimos que el candidato de pluma de Europa está sentado justo en la anomalía térmica “, dijo William Sparks, del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, y dirigió los estudios del penacho Hubble en 2014 y 2016.

Ambas investigaciones están sentando las bases para la misión Europa Clipper de la NASA, la cual está planeada para su lanzamiento en la década de 2020.

“Si hay penachos en Europa, como ahora sospechamos, con Europa Clipper estaremos listos para ellos”, dijo Jim Green, Director de Planetary Science, en la sede de la NASA.




https://www.nasa.gov/press-release/nasa-missions-provide-new-insights-into-ocean-worlds-in-our-solar-system

 

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