Un monstruoso bumerang

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Un monstruoso bumerang

Los astrónomos del Telescopio Espacial Hubble están descubriendo que el viejo dicho “todo lo que sube tiene que bajar”, incluso se aplica a una inmensa nube de gas de hidrógeno fuera de nuestra galaxia, la Vía Láctea. La nube invisible está cayendo en picado hacia nuestra galaxia a cerca de 700.000 millas por hora.

La denominada “nube de Smith ” es única porque su trayectoria es bien conocida. Nuevas observaciones del Hubble sugieren que fue lanzado desde las regiones exteriores del disco galáctico, hace unos 70 millones de años. La nube fue descubierta en la década de 1960 por el estudiante de doctorado de astronomía Gail Smith.

La nube está en curso de colisión de retorno y se espera que regrese al disco de la Vía Láctea en unos 30 millones de años. Cuando lo haga, los astrónomos creen que va a encender un espectacular estallido de formación estelar, tal vez proporcione suficiente gas para hacer 2 millones de soles.

“La nube es un ejemplo de cómo la galaxia está cambiando con el tiempo”, explicó el líder del equipo Andrew Fox, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland. “Se nos está diciendo que la Vía Láctea es burbujeante, un lugar muy activo donde el gas puede ser expulsado de una parte del disco y luego volver a bajar en otro.

“Nuestra galaxia está reciclando su gas a través de las nubes, siendo la nube Smith un ejemplo, y formará estrellas en lugares diferentes del que surge. Las mediciones del Hubble de la Smith Nube nos ayudan a visualizar la forma activa los discos de las galaxias”, dijo Fox.

 

Los astrónomos han medido esta región en forma de cometa de gas a ser 11.000 años luz de largo y 2.500 años-luz de diámetro. Si la nube se pudiese ver en la luz visible, abarcaría el cielo con un diámetro aparente de 30 veces mayor que el tamaño de la luna llena.

 

Los astrónomos siempre pensaron que la Nube de Smith podría ser un fracaso de galaxia sin estrellas, o el gas que cae a la Vía Láctea desde el espacio intergaláctico. Si cualquiera de estos escenarios resultara cierto, la nube contendría principalmente de hidrógeno y helio, no los elementos más pesados ​​realizados por las estrellas. Pero si viniera de dentro de la galaxia, contendría más de los elementos que se encuentran dentro de nuestro sol.

El equipo utilizó el Hubble para medir la composición química de la Nube de Smith por primera vez, para determinar de dónde vino. Observaron la luz ultravioleta de los núcleos brillantes de tres galaxias activas que residen miles de millones de años luz más allá de la nube. Con el uso del Hubble y su Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos, midieron cómo esta luz se filtra a través de la nube.

En particular, buscaron azufre en la nube, que puede absorber la luz ultravioleta. “Mediante la medición de azufre, usted puede saber que tan enriquecido en átomos de azufre comparada la nube al sol”, explicó Fox. El azufre es un buen indicador de la cantidad de elementos más pesados ​​residen en la nube.

Los astrónomos encontraron que la Nube de Smith es tan rica en azufre como el disco externo de la Vía Láctea, una región cerca de 40.000 años luz del centro de la galaxia (unos 15.000 años luz más lejos que nuestro sol y el sistema solar). Esto significa que la Nube de Smith se enriqueció con el material de las estrellas. Esto no sucedería si se tratara de hidrógeno antiguo que llego desde fuera de la galaxia, o si fuera el remanente de una galaxia desprovista de estrellas. En su lugar, la nube parece haber sido expulsado desde el interior de la Vía Láctea y ahora está como un boomerang de regreso.

Aunque esto se asienta el misterio del origen del Smith Nube, plantea nuevas preguntas: ¿Cómo surgió la nube como para llegar a donde está ahora? ¿Qué evento calamitoso podría haberla catapultado desde el disco de la Vía Láctea, y cómo se mantiene intacto? ¿Podría ser una región de la materia oscura – una forma invisible de la materia – que pasa a través del disco y capturó gas de la Vía Láctea? Las respuestas se pueden encontrar en las investigaciones futuras.

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