Evolución de las aves: la aparición del dedo prensil

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Los dinosaurios poseen características morfológicas que los sitúan como los ancestros de las aves actuales, una de estas características son las patas que en los dos son muy semejantes, a diferencia de los dinosaurios las aves actuales poseen un dedo oponible similar al pulgar sin embargo el cambio de un dedo que no tocaba si quiera la tierra como es el caso de las patas de los dinosaurios a un dedo oponible que funciona para aferrarse a las ramas.
Sorprendentemente, el desarrollo embrionario de las aves proporciona un paralelo de esta historia evolutiva. El dedo del pie comienza formándose como el de sus ancestros dinosaurios, pero más tarde su base (el metatarso) se tuerce y se vuelve oponible. Joâo Botelho, del Laboratorio de Ontogenia y Filogenia de la Universidad de Chile, decidió estudiar los mecanismos que controlaban su formación.


Observó así que el giro se producía poco después de que apareciera la musculatura embrionaria de ese dedo. Los embriones de aves se mueven mucho dentro del huevo durante el desarrollo, y la aparición de movimientos en el dedo coincidía con la torsión de su base. Botelho demostró también que los genes de la maduración del cartílago del dedo prensil se expresaban en una etapa mucho más tardía que en los otros dígitos. En este cartílago inmaduro se conservan muchas células madre, o troncales, que se dividen con rapidez durante un período mucho más largo. Ello le confiere a este tejido mucha plasticidad y la posibilidad de ser transformado por la actividad muscular.
Estas observaciones sugerían que la base del dedo prensil se tuerce como consecuencia de las fuerzas mecánicas impuestas por la musculatura embrionaria para realizar estos experimentos Botelho aplicó a embriones de pollo bromuro de decametonio, un agente farmacológico que paraliza la musculatura embrionaria, esto permitió desarrollar un dedo del pie no oponible, con una base recta, no torcida, idéntica a la de sus ancestros dinosaurios.


Solo se conocen unos pocos experimentos en los que se han recuperado rasgos de dinosaurios en aves. Haber revertido el dígito prensil para generar un dedo similar al del pie de un dinosaurio constituye, por lo tanto, un logro importante. Además, los resultados aportan datos relevantes sobre la evolución. Las investigaciones en esta disciplina se centran a menudo en mutaciones, pero el desarrollo y evolución del dedo prensil no puede entenderse sin las fuerzas de la actividad muscular embrionaria.

Para Gunter Wagner, genetista evolutivo y profesor en la Universidad de Yale, el estudio describe “una verdadera mecánica del desarrollo” embrionario. Según el profesor Wagner, “este es uno de los ejemplos más claros de cómo están mediadas indirectamente las consecuencias morfológicas del cambio genético. Los experimentos demuestran que las interacciones de sistemas de órganos canalizan las direcciones de la evolución del organismo.

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