Atmósfera de Marte (MAVEN), NASA

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Atmósfera de Marte (MAVEN), NASA.

 

Desde hace tiempo los científicos se han hecho muchas preguntas sobre Marte y su actual ambiente el cual parece muy desolado y frio, ¿pero porque marte es cómo es? Sabemos que Marte como muchos otros planetas tiene un núcleo que les provee de un campo magnético que los protege de los rayos solares, pero esté no es el caso de Marte, el planeta tiene un débil campo magnético que ha frenado muchos procesos en su superficie, como una tectónica de placas o una actividad sísmica que ayude a mantener el ciclo de carbono estable, los científicos tienen ya muchos tiempo preguntándose porque Marte es como es, ahora la misión MAVEN ha identificado uno de los procesos que han desempeñado un papel clave en la transición del clima marciano de un ambiente cálido y húmedo que pudo haber tenido en algún momento de su existencia y donde quizá haya albergado vida en su superficie hasta ser el planeta árido y frío que es hoy en día.

Los datos han permitido a los investigadores determinar la velocidad a la que la atmósfera marciana está perdiendo materia, Gracias a los vientos solares. Los resultados revelan que la erosión de la atmósfera de Marte aumenta significativamente durante las tormentas solares.

“Marte parece haber tenido una gruesa atmósfera lo suficientemente caliente como para soportar el agua líquida, que es un ingrediente clave y medio para la vida tal como la conocemos actualmente”, dijo John Grunsfeld, astronauta y administrador asociado para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. “La comprensión de lo que pasó a la atmósfera de Marte nos ayudara en nuestro conocimiento de la dinámica y evolución de cualquier atmósfera planetaria. Aprender lo que puede causar cambios al el entorno de un planeta nos ayuda a conocer si un planeta podría albergar microbios en la superficie o no, y es una pregunta clave que se está abordando en el viaje de la NASA a Marte”.

 

Las mediciones de MAVEN indican que el viento solar desprende gas de la atmosfera a una velocidad de aproximadamente 100 gramos (equivalente a aproximadamente 1/4 libras) cada segundo. “Al igual que el robo de unas monedas de una caja registradora cada día, la pérdida llega a ser significativa con el tiempo”, dijo Bruce Jakosky, investigador principal de la Universidad de Colorado, Boulder. “Hemos visto que la erosión atmosférica aumenta significativamente durante las tormentas solares, por lo que piensan que la tasa de pérdida fue mucha más, hace miles de millones de años atrás, cuando el sol era joven y más activo.”

 

Además, una serie de tormentas solares potentes golpearon la atmósfera de Marte »en marzo de 2015, y MAVEN encontró que la pérdida se aceleró. La combinación de mayores tasas de pérdida y el aumento de las tormentas solares en el pasado sugiere que la pérdida de la atmósfera al espacio era probable un proceso importante en el cambio del clima marciano.

¿Que es el viento solar?

El viento solar es una corriente de partículas, principalmente protones y electrones, que fluye de la atmósfera del Sol a una velocidad de aproximadamente un millón de millas por hora. El campo magnético llevado por el viento solar a medida que fluye a través de Marte puede generar un campo eléctrico, tanto como una turbina en la Tierra puede ser utilizado para generar electricidad. Este campo eléctrico acelera los átomos de gas eléctricamente cargados, llamados iones, en la atmósfera superior de Marte y les dispara en el espacio.

 

MAVEN ha estado examinando en luz ultravioleta en el viento solar y el gas de la parte superior de la atmósfera del planeta. Los nuevos resultados indican que la pérdida se experimenta en tres regiones diferentes del planeta rojo: por la “cola”, donde los flujos de viento solar detrás de Marte, por encima de los polos marcianos en forma de “pluma polar”, una nube prolongada de gas circundante en Marte. El equipo científico determinó que casi el 75 por ciento de los iones que escapan provienen de la región de la cola, y casi el 25 por ciento son de la región de la pluma, con sólo una contribución menor de la nube extendida.

“Estudiar la evolución de la parte superior de la atmósfera de Marte nos puede permitir echar una mirada a la historia del clima de Marte”, explica Bruce Jakosky, investigador principal de la misión MAVEN y uno de los principales autores de cuatro trabajos que se acaban de publicar de forma conjunta en la revista Science. El objetivo del científico de la Universidad de Colorado (Boulder, EEUU) y los más de 125 investigadores que forman parte de la misión de la NASA es averiguar qué gases y qué cantidad de los mismos escaparon hacia el espacio desde la atmósfera marciana y cuándo ocurrió eso. “Esto nos dirá muchas cosas acerca de la historia de la atmósfera y realmente puede también darnos pistas sobre el potencial de Marte para albergar vida, al menos en la superficie”, aclara Jakosky.

Si miramos al Marte actual, es un planeta muy frío y seco y eso tiene que ver con el espesor de la capa de CO2 que hay en la atmósfera, que es un 1% del espesor de la atmósfera de la Tierra”, mencionan los autores.

Regiones antiguas en Marte muestran signos de abundante agua en el pasado – como característicos valles excavados por los ríos y los depósitos minerales que sólo se forman en presencia de agua líquida. Estas características han llevado a los científicos a pensar que hace miles de millones de años, la atmósfera de Marte fue mucho más densa y lo suficientemente caliente para formar ríos, lagos y océanos.

“Erosión solar-eólica es un mecanismo importante para la pérdida de la atmósfera, y era lo suficientemente importante como para dar cuenta de un cambio significativo en el clima de Marte”, dijo Joe Grebowsky, científico del proyecto MAVEN del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “MAVEN también estudia otros procesos de pérdida – como la pérdida debido a impacto de iones o escape de átomos de hidrógeno – y éstos sólo aumentará la importancia de escape de la atmósfera”.

El objetivo de la misión MAVEN de la NASA, lanzada a Marte en noviembre de 2013, es determinar qué parte de la atmósfera del planeta y el agua se han perdido en el espacio. Es la primera misión dedicada a la comprensión de cómo el sol podría haber influido en los cambios atmosféricos en el Planeta Rojo. MAVEN ha estado operando en Marte durante poco más de un año y completará su misión científica principal en 16 de noviembre.

Los datos son de vital importancia para las próximas misiones con seres humanos en el planeta rojo, nos ayudaran a entender más sobre cómo sobrevivir al ambiente marciano que parece aún más hostil de lo que pensábamos.

https://www.nasa.gov/press-release/nasa-mission-reveals-speed-of-solar-wind-stripping-martian-atmosphere

http://svs.gsfc.nasa.gov/cgi-bin/details.cgi?aid=4393

http://www.nasa.gov/mission_pages/maven/main/index.htmlf

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