Andrómeda tiene un inmenso halo de gas y polvo que envuelve a la galaxia

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Andrómeda es la galaxia más estudiada,dada su cercanía con la vía láctea, gracias a esta genial posición podemos apreciar en ella lo que en la nuestra no podemos, como su  estructura espiral, cúmulos globulares, material interestelar, nebulosas planetarias, remanentes de supernova y su  núcleo galáctico.

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Ahora  los científicos de la NASA usaron el Telescopio Espacial Hubble y han descubierto que Andrómeda, nuestra vecina galáctica , tiene un inmenso halo de gas y polvo que envuelve a la galaxia,  es de aproximadamente seis veces más grande y 1.000 veces más masiva de lo que se creía previamente. El halo oscuro, casi invisible y se extiende alrededor de un millón de años luz de su galaxia anfitriona, casi a medio camino de nuestra  galaxia, la Vía Láctea. Este hallazgo promete brindar mas información a los astrónomos  sobre la evolución y la estructura de galaxias espirales gigantes, uno de los tipos más comunes de galaxias en el universo.

” Los halos son las atmósferas gaseosas de las galaxias. Las propiedades de estos halos gaseosos controlan la velocidad a la que se forman las estrellas en las galaxias de acuerdo a los modelos de formación de galaxias”, explicó el investigador principal, Nicolas Lehner, de la Universidad de Notre Dame, Indiana.

El halo gigantesco se estima que contiene la mitad de la masa de las estrellas de la galaxia de Andrómeda. Si pudiera ser visto a simple vista, el halo sería 100 veces el diámetro de la Luna llena en el cielo. Esto es equivalente a la porción de cielo cubierto por dos pelotas de baloncesto vistas con el brazo extendido.
Debido a que el gas en el halo de Andrómeda es oscuro, el equipo analizó brillantes objetos de fondo a través del gas y observo cómo cambia la luz, al pasar a través del los múltiples objetos que forman el gigantesco halo. El equipo utilizó 18 cuásares lejanos de Andrómeda para sondear cómo el material se distribuye mucho más allá del disco visible de la galaxia. Sus hallazgos fueron publicados en el 10 de mayo 2015, edición de The Astrophysical Journal.
Investigaciones anteriores del Hubble Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos (COS)  estudió 44 galaxias distantes y encontró halos como el de Andrómeda, pero nunca antes se ha visto un halo tan masivo en una galaxia vecina. Debido a que las galaxias estudiadas previamente están mucho más lejos, en la mayoría Sólo un cuásar se pudo detectar detrás de cada galaxia lejana, proporcionando sólo una luz  para mapear su tamaño y estructura de halo. Con su proximidad a la Tierra y su correspondiente huella grande en el cielo, Andrómeda ofrece cada vez más posibilidades de estudio ya que es posible ver un amplio numero de cuásares de fondo.

“A medida que la luz de los cuásares viaja hacia el Hubble, el gas absorberá algo de esa luz y va hacer que el cuásar parezca un poco más oscuro en tan sólo una pequeña gama de longitudes de onda”, explica el co-investigador J. Christopher Howk, también de Notre Dame.

 

“Mediante la medición de la caída en el brillo en ese rango, podemos decirle cuanto gas  hay entre nosotros y la luz del cuásar al pasar por  M31.”
La luz ultravioleta es absorbida por la atmósfera de la Tierra, lo que hace que sea difícil de observar con un telescopio terrestre. El equipo sacó observaciones almacenadas en el archivo de datos del Hubble durante 5 años, para llevar a cabo esta investigación. Muchas campañas anteriores del Hubble han utilizado cuásares para estudiar otros fenómenos astronómicos, por lo que es un tesoro de datos que ya existía.
Simulaciones a gran escala de las galaxias sugieren que el halo se formo al mismo tiempo que el resto de Andrómeda. El equipo también determinó que se enriquece en elementos más pesados ​​que el hidrógeno y el helio, y la única manera de obtener estos elementos pesados ​​es de estrellas en explosión llamadas supernovas. Las supernovas estallan en disco lleno de estrellas de Andrómeda y violentamente soplar estos elementos más pesados ​​lejos en el espacio. Durante toda la vida de Andrómeda, casi la mitad de todos los elementos pesados ​​hechos por sus estrellas han sido expulsados ​​más allá de 200.000 años luz de diámetro del disco estelar de la galaxia.
Debido a que vivimos dentro de la Vía Láctea, los científicos no pueden determinar si existe o no un halo de características similares alrededor de nuestra galaxia.

créditos de imagen(inferior): NASA, ESA, and A. Feild (STScI)

créditos de investigación: NASA, ESA, N. Lehner and J.C. Howk de la University of Notre

Dame y  B. Wakker de la University of Wisconsin, Madison

fuente: hubble

Halo de Andrómeda

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